從專利地圖到專利佈局~以3D列印為例

從專利地圖到專利佈局~以3D列印為例
上週五(2017/9/29) 在育成IoT物聯網新創團隊頗負盛名的南港IC育成中心與美國知名的歐夏梁知識產權律師事務所的左律師一起探討「3D列印所需注意的智慧財產權問題」這個議題。我負責的部分是談: 「專利地圖的製作、觀察與分析, 以新興3D列印技術的發展為例」。
由於新聚能一直認為,專利分析的目的是要協助企業解決”商業上”的問題,所以專利分析的重點不僅止於產出華麗的圖表,而是要將專利資訊結合企業做決策時已經習知的市場以及技術資訊,提供更多維度的情報,讓企業的決策可以更準確。也希望透過本文,提供給當天未能參與研討會的朋友們參考。

3D列印技術其實發展已經超過20年,在2012年時在台灣就已經掀起過一波熱潮。而新聚能也是從2013年開始研究這個議題,當時還曾經舉辦研討會分享研究的成果,該場研討會甚至還有超過百人來報名參加。

在2012年當時的熱潮中,開始投入3D列印產品開發的廠商多以專利已經到期的FDM (Fused deposition modeling, 熔融沉積成型)技術來要開發商品,甚至也有廠商是直接將開源硬體優化來商品化,所以產品同質性很高,當時市場一度認為未來家家戶戶都應該要有一台3D印表機,每所學校都應該要培養能夠操作3D印表機的設計師,但事實上市場並未因為平價3D列印機的供給增加而迅速成長。就像專利藥到期 之後,平價的學名藥紛紛出籠,但是病患並沒有增加也沒有因為藥品變便宜而增加消費量,所以造成了隨後3D列印機在B2C市場暴起暴落。只有少數的廠商真的賺到錢。

 四年後,我們重新檢視近期3D列印技術的專利。發現這五年的確發生了蠻大的變化。
 
從時間軸看,曾是製造大國,現在逐步轉型成為創新強國的中國大陸自2015年起專利的受理量即超越美國,成為受理最多3D列印專利的國家。
目前主要的專利權人分別由目前市場的領導廠商 3D Systems及Stratasys 佔據一二名, 但是3D列印上游材料業者如 3M, Applied Material等公司以及下游應用業者 United Technologies 及 Boeing等航太公司也開始申請大量專利成為主要的專利權人。想必是3D列印的浪潮並未真正消退,而是逐漸在工業市場中找到定位,吸引這些廠商的供應鏈(或是生態系)投入研發,所以近期才會衍生出這些專利申請案。
除了透過專利申請的數量或是部屬專利組合的時間點來衡量各公司的技術實力之外。我們也可以利用專利的訊息作為指標進行加權分析。例如WIPS Global 的分析功能就可以從Market Power (市場實力 : 取該公司在該此檢索結果中的平均專利家族數量, 數字越大則市場實力越強) 以及 Technology Influence (技術影響性 : 取該公司在該此檢索結果中的平均專利被引證次數, 數字越大則影響性越高) ,來進行專利組合分析。以本次3D列印技術為例,右上方第一象限的專利權人仍是目前市場的領導廠商 3D Systems及Stratasys;而市場實力較大的廠商則分別是HP, Boeing波音及Applied Material應用材料等公司,可以看出一些不同的端倪。

圖六: 主要專利權人之專利組合強度分析資料來源: WIPS Global, 新聚能製作

從技術別來看,2012年起塑膠系(FDM, SLA等)3D列印技術專利申請量暴增,但是近期成長量已經有趨緩跡象,而金屬系(SLM等)的3D列印技術的專利申請量則是逐漸升溫。
在2013年的報導,新聚能已經發覺歐美已經有多起跟3D列印相關的專利訴訟伴隨商業經爭展開。而這個趨勢在2017年似乎越演越烈,在中國市場也已經有3D列印機台的訴訟發生,未來要投入這個重新復甦的市場的廠商,要多注意風險囉…
如果貴公司正在或是已經開發完成3D列印技術,希望可以縮短研發時程及避免產品上市後收到不必要警告函,歡迎來找新聚能協助貴公司評估產品的潛在專利風險(FTO服務)。我們會跟專業的法律團隊合作,協助貴公司的行銷與研發同仁提前預警及早預防治療。

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